Etymologie

« Toucher le pactole ».

Poussin, Midas et Bacchus, huile sur toile, 1630 (détail).

Largement utilisé aujourd’hui dans le langage courant, le terme « pactole », que l’on emploie plus souvent dans l’expression « toucher le pactole », trouve ses origines dans la mythologie grecque. Midas, roi de Phrygie du VIIe siècle avant notre ère et protagoniste de nombreuses légendes, se vit accorder un souhait par le dieu Dionysos après que ce dernier a pris soin du satyre Silène. L’homme lui demanda de lui offrir la possibilité de transformer en or tout ce qu’il toucherait de ses mains, de sorte que sa richesse soit sans égale. Cependant, il ne tarda pas à se rendre compte de son erreur ; en effet, dès lors qu’il voulut consommer de la nourriture ou de l’eau, ceux-ci prirent irrémédiablement la forme du métal précieux. Voulant mettre fin à son calvaire, il supplia Dionysos d’annuler son vœu. Le dieu lui conseilla alors de se laver dans la rivière Pactole, non loin de la ville de Sardes (Ouest de l’actuelle Turquie). Sitôt accompli, la rivière recueillit une immense quantité de pépites d’or issues des mains du malheureux, ce qui, selon cette légende, marquerait l’origine de la prolifération du fameux métal dans ces eaux durant l’époque antique.

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